• Michel

GR128 Vlaanderenroute - Dag 1 - Ieper > Rumbeke

Datum: Vrijdag 16/10/2020

Etappe: Ieper > Rumbeke

Afstand: 32,8 kilometer

Stijgingsmeters: 216m / Dalingsmeters: 219m

Weer: Eerst zonnig, later bewolkt. Fris.

De Menenpoort in Ieper

Vooraleer ik aan mijn tocht kan beginnen, moet ik mijn zoontje nog naar school brengen. Dat verklaart waarom ik pas om kwart voor twaalf in Ieper aankom met de trein. Mijn eerste etappe op de GR128 staat grotendeels in het teken van de Eerste Wereldoorlog.


De GR128 loopt eigenlijk niet door Ieper en dus kan ik de aanlooproute naar de GR zelf bepalen. Ik hou er altijd van om via de oude stadsomwalling - door Vauban ontworpen - naar de Menenpoort te wandelen. Zo kom ik dan langs het Ramparts Military Cemetery, een oorlogskerkhof uit WO1 met een fenomenaal zicht op de grachten. Echter, om mijn traject in te korten en voor het donker een slaapplek gevonden te hebben, laat ik dit stukje dit keer achterwege en wandel rechtstreeks via de Stationsstraat en Boterstraat, langs de lakenhallen naar de Menenpoort. Ik blijf het een impressionant monument vinden dat de zinloosheid van een oorlog onderstreept. Ongeveer 55.000 namen van Gemenebest-soldaten die tijdens WO1 in de Ieperboog sneuvelden en nooit een graf kregen staan op de Menenpoort vermeld. Elke avond sinds 1928 (behalve tijdens de Duitse bezetting in WO2) vindt onder de Menenpoort de 'Last Post'-ceremonie plaats om alle gesneuvelden te herdenken. Wie de voorkant van het monument aandachtig bekijkt, kan trouwens nog steeds enkele littekens van de gevechten in de Tweede Wereldoorlog, zien.

Menin Road South Cemetery

Na nog een passage langs het Menin Road South Cemetery (met graven van 1657 gesneuvelden van het Gemenebest) sta ik wat later aan het Begijnbos en vervoeg er de GR128. Ik zie op enkele tientallen meters afstand het Cross of Sacrifice van Railway Wood Cemetery. Op deze plek sneuvelden 12 soldaten tijdens de tunneloorlog tegen de Duitsers en zij liggen hier nog steeds in de ondergrond begraven. In het daarnaast gelegen Kraterbos kunnen nog steeds kraters bezichtigd worden die ontstonden door het tot ontploffing brengen van aanvalsmijnen die tot onder de stellingen van de vijand liepen. Ietsje verder ten zuiden ligt het attractiepark Bellewaerde, genoemd naar de beek die hier stroomt. Het park ligt middenin de vroegere linies. Het is ook hier dat er voor het eerst een vlammenwerper in de strijd gebruikt werd (juli 1915). Eerder dat jaar hadden de Duitsers ten noorden van Ieper bij Langemark-Poelkapelle ook al gas ingezet tegen Franse koloniale troepen. Ik kom nog langs een monument voor een Canadees bataljon, de Princess Patricia's Light Infantry, dat hier in mei 1915 standhield bij een Duitse aanval.


Bij de Nonnebossen moet ik de A19-snelweg oversteken, maar eerst hou ik nog halt aan het gesloten café bij de brug voor een lunchpauze. De A19 stopt ten noorden van Ieper bij het dorp Wieltje. Oorspronkelijk zou de snelweg doorgetrokken worden tot in Veurne, maar op het traject liggen verschillende militaire begraafplaatsen en boerderijen en door fel protest kon de overheid deze plannen nooit omzetten.

Monument voor de Black Watch

Aan de overkant van de snelweg kom ik bij Black Watch Corner. Dit is genoemd naar het 1ste Schotse bataljon van The Black Watch die hier een heroïsche verdediging opzetten tegen een superieure vijand tijdens de Eerste Slag om Ieper (oktober-november 1914). Dit monument staat er om alle 8000 doden van The Black Watch tijdens WO1 te herdenken.


Eén van de weinige overblijfselen van wat voor de oorlog een zeer bosrijke streek was, is het Polygoonbos. Het werd na de Franse bezetting (na 1815) een militair oefenterrein en achteraan in het bos verscheen een aarden heuvel voor schietoefeningen. De heuvel kreeg de bijnaam 'Den Doel' en dus wordt het bos door omwonenden Doelbos genoemd. De zanderige ondergrond maakte dat het bos tenslotte door de cavalerie benut werd als oefengrond. Tijdens de oorlog werden in het bos bunkers gebouwd door de Duitsers. Eén daarvan (nu nog te zien) werd later Scott Post gedoopt naar de bevelhebber van de Australische troepen die het bos heroverden tijdens de Derde Slag om Ieper (juli-september 1917). Achteraan in het bos verrees een militair kerkhof van het Gemenebest. Op de aarden heuvel staat een gedenksteen voor de Australische troepen, maar er is ook een memoriaal voor gesneuvelde Nieuw-Zeelanders zonder graf. Via de noordelijke uitgang van het kerkhof zie je al het Cross of Sacrifice en het daarachter liggende Polygon Wood Cemetery met nog eens zo'n 100 graven van gesneuvelden.